Sebastian Loeb y Hirvonen amplian su ventaja en el Rally de Nueva Zelanda

 

Con más de 200 km de especiales, incluyendo la mítica de Whaanga Coast, la primera etapa del Rally de Nueva Zelanda ha estado llena de incidentes. Con una actuación impecable, los pilotos del Citroën Total World Rally Team se han colocado rápidamente en cabeza. Sébastien Loeb y Daniel Elena le han arrebatado el primer puesto en la última especial a su compañeros de equipo Mikko Hirvonen y Jarmo Lehtinen, líderes durante la mayor parte de la jornada. Solo cuatro segundos separan a los DS3 WRC este viernes por la noche.

Saliendo del puerto de Auckland antes del alba, los participantes iniciaban el rally con un interminable enlace hacia Raglan, 170 km al sur. La ruta de este viernes, tan larga como la segunda y tercera etapa juntas, se basaba en un bucle que incluía las especiales de Te Hutewai, Whaanga Coast, Te Akau South y Te Akau North. La asistencia de mediodía estaba en Raglan, lo que significaba que los mecánicos solo podían usar las piezas que llevaban los coches.

Basándose en las previsiones de Météo France, que anunciaban especiales principalmente húmedas, los equipos Citroën utilizaron los neumáticos Michelin Latitude Cross durante la mañana. A partir de la ES2, Mikko Hirvonen se colocaba al mando tras firmar el mejor tiempo bajo la lluvia y en Whaanga Coast. Sébastien Loeb respondía a su compañero siendo el más rápido en las especiales de Te Akau. Al volver a la asistencia, el finlandés superaba al francés por menos de cuatro segundos.

«Hemos hecho la mejor elección al decidir abrir pista y llevar neumáticos blandos», aseguraba Mikko. «De todas formas, hemos visto que el orden de salida no ha tenido una gran influencia en la carrera, puesto que Latvala está a menos de 15 segundos», añadía Seb. «Dicho esto, es posible que los neumáticos blandos no sean suficiente si sigue lloviendo. »

El escenario del segundo bucle ha sido casi idéntico, con Mikko Hirvonen mandando en Whaanga Coast y un Sébastien Loeb irresistible en Te Akau. El ocho veces Campeón del Mundo le arrebataba el liderato a su compañero de equipo después de la ES8 : «He luchado mucho para ponerme por delante de Mikko, que ha sido especialmente rápido. Hemos hecho elecciones de neumáticos distintas, porque yo he combinado cuatro duros y dos blandos, mientras él llevaba seis blandos. No sé si esta opción era mejor, pero me ha permitido conservar dos neumáticos blandos para el resto del rallye. »

« Seb ha hecho una mejor elección de neumáticos para la tarde, en todo caso, no he podido resistir en la ES8 », comentaba Mikko. «Estoy satisfecho de esta etapa, me he divertido mucho en estas magníficas especiales y hemos llevado un buen ritmo que nos ha permitido aumentar la ventaja sobre nuestros rivales. Estamos a mitad de la carrera, pero habrá que administrarse bien durante el resto del rallye. El tiempo y la elección de neumáticos seguirán siendo las claves del éxito.»

«De los ingenieros a los pilotos, pasando por los encargados del tiempo o los mecánicos, todo el equipo ha realizado hoy una excelente actuación. No teníamos la seguridad de haber hecho la mejor elección, pero hay que subrayar que hemos superado con éxito la etapa», destaca Yves Matton, Director de Citroën Racing. «No creo que la carrera esté decidida, porque se verá afectada por la gestión de los diez neumáticos blandos asignados a cada piloto. Hay que considerar que disputamos este rally – invernal – con el mismo equipo que el que teníamos en Grecia a primeros de mes. Las diferencias pueden desaparecer tan rápido como se han conseguido y no nos podemos relajar.»

THIERRY NEUVILLE EN PLENO APRENDIZAJE

Descubriendo el Rallye de Nueva Zelanda, Thierry Neuville y Nicolas Gilsoul han respetado su planificación y han terminado la etapa en sexto lugar. Al alcanzar a Paul Nobre, que salía dos minutos antes que ellos, los belgas perdían varios segundos. «Mirando atrás, creo que mi decisión de salir en 12ª posición no ha sido la mejor», admite Thierry. «Esta etapa era complicada, sobre todo porque debíamos utilizar unos neumáticos un poco usados. Hemos corregido mucho las notas y estoy satisfecho de haber rodado bien en las dos primeras especiales, donde hemos encontrado las mejores condiciones. Con un orden de salida más coherente, mañana irá mejor. »

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